20 janvier 2022

COMMENT LES RADICAUX LIBRES AFFECTENT-ILS LE CORPS ?

Les radicaux libres sont des atomes instables qui peuvent endommager les cellules, provoquant des maladies et le vieillissement.

Les radicaux libres sont liés au vieillissement et à une foule de maladies, mais on sait peu de choses sur leur rôle dans la santé humaine, ou sur la manière de les empêcher de rendre les gens malades.

QUE SONT LES RADICAUX LIBRES ?

Pour comprendre les radicaux libres, il faut avoir des connaissances de base en chimie.

Les atomes sont entourés d’électrons qui gravitent autour de l’atome en couches appelées coquilles. Chaque coquille doit être remplie par un nombre déterminé d’électrons. Lorsqu’une couche est pleine, les électrons commencent à remplir la couche suivante.

Si un atome a une coquille externe qui n’est pas pleine, il peut se lier à un autre atome, en utilisant les électrons pour compléter sa coquille externe. Ces types d’atomes sont connus sous le nom de radicaux libres.

Les atomes dont l’enveloppe extérieure est pleine sont stables, mais les radicaux libres sont instables et, dans un effort pour compenser le nombre d’électrons dans leur enveloppe extérieure, ils réagissent rapidement avec d’autres substances.

Lorsque les molécules d’oxygène se divisent en atomes simples qui ont des électrons non appariés, ils deviennent des radicaux libres instables qui cherchent d’autres atomes ou molécules auxquels se lier. Si ce phénomène se poursuit, il déclenche un processus appelé stress oxydatif.

Le stress oxydatif peut endommager les cellules de l’organisme, ce qui entraîne toute une série de maladies et provoque des symptômes de vieillissement, comme les rides.

COMMENT LES RADICAUX LIBRES ENDOMMAGENT-ILS LE CORPS ?

Selon la théorie du vieillissement par les radicaux libres, exposée pour la première fois en 1956, les radicaux libres dégradent les cellules au fil du temps.

En vieillissant, l’organisme perd sa capacité à lutter contre les effets des radicaux libres. Il en résulte davantage de radicaux libres, davantage de stress oxydatif et davantage de dommages aux cellules, ce qui entraîne des processus dégénératifs, ainsi qu’un vieillissement “normal”.

Diverses études et théories ont établi un lien entre le stress oxydatif dû aux radicaux libres et :

  • Les maladies du système nerveux central, telles que la maladie d’Alzheimer et d’autres démences
  • Les troubles auto-immuns et inflammatoires – tels que la polyarthrite rhumatoïde et le cancer
  • Les cataractes et le déclin de la vision lié à l’âge
  • Les changements d’apparence liés à l’âge, tels que la perte d’élasticité de la peau, les rides, les cheveux grisonnants, la perte de cheveux et les changements de texture des cheveux
  • Les maladies génétiques dégénératives, telles que la maladie de Huntington ou la maladie de Parkinson.

La théorie du vieillissement par les radicaux libres est relativement récente, mais de nombreuses études la confirment. Des études sur des rats, par exemple, ont montré une augmentation significative des radicaux libres à mesure que les rats vieillissaient. Ces changements correspondaient à un déclin de la santé lié à l’âge.

Au fil du temps, les chercheurs ont modifié la théorie du vieillissement par les radicaux libres pour se concentrer sur les mitochondries. Les mitochondries sont de minuscules organites dans les cellules qui traitent les nutriments pour alimenter la cellule.

Des recherches menées sur des rats suggèrent que les radicaux libres produits dans les mitochondries endommagent les substances dont la cellule a besoin pour fonctionner correctement. Ces dommages provoquent des mutations qui produisent davantage de radicaux libres, accélérant ainsi le processus de dégradation de la cellule.

Cette théorie permet d’expliquer le vieillissement, puisque celui-ci s’accélère avec le temps. L’accumulation progressive, mais de plus en plus rapide, de radicaux libres explique pourquoi même les corps sains vieillissent et se détériorent avec le temps.

CAUSES

Les théories du vieillissement et des maladies liées aux radicaux libres peuvent contribuer à expliquer pourquoi certaines personnes vieillissent plus lentement que d’autres.

Bien que les radicaux libres soient produits naturellement dans l’organisme, des facteurs liés au mode de vie peuvent accélérer leur production. Il s’agit notamment de :

  • L’exposition à des produits chimiques toxiques, tels que les pesticides et la pollution atmosphérique
  • L’alcool

Ces facteurs liés au mode de vie ont été associés à des maladies telles que le cancer et les maladies cardiovasculaires. Le stress oxydatif pourrait donc être une raison pour laquelle l’exposition à ces substances provoque des maladies.

ANTIOXYDANTS ET RADICAUX LIBRES

Il est difficile de regarder la télévision sans voir au moins une publicité qui promet de combattre le vieillissement grâce aux antioxydants. Les antioxydants sont des molécules qui empêchent l’oxydation d’autres molécules.

Les antioxydants sont des substances chimiques qui atténuent ou préviennent les effets des radicaux libres. Ils donnent un électron aux radicaux libres, réduisant ainsi leur réactivité. Ce qui rend les antioxydants uniques, c’est qu’ils peuvent donner un électron sans devenir eux-mêmes des radicaux libres réactifs.

Aucun antioxydant ne peut à lui seul combattre les effets de tous les radicaux libres. De même que les radicaux libres ont des effets différents dans différentes parties du corps, chaque antioxydant se comporte différemment en raison de ses propriétés chimiques.

Dans certains contextes, cependant, certains antioxydants peuvent devenir des pro-oxydants, qui s’emparent des électrons d’autres molécules, créant ainsi une instabilité chimique susceptible de provoquer un stress oxydatif.

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