23 août 2022

CE QU'IL FAUT SAVOIR SUR LES INFECTIONS

Une infection se produit lorsqu’un micro-organisme pénètre dans le corps d’une personne et lui cause du tort.

Le micro-organisme utilise le corps de cette personne pour se maintenir, se reproduire et coloniser. Ces organismes microscopiques infectieux sont connus sous le nom d’agents pathogènes, et ils peuvent se multiplier rapidement. Voici quelques exemples d’agents pathogènes :

  • Les bactéries
  • Les champignons

Ils peuvent se propager de plusieurs façons différentes, notamment par :

  • Le contact avec la peau
  • Le transfert de fluides corporels
  • Le contact avec des matières fécales
  • L’ingestion d’eau ou d’aliments contaminés
  • L’inhalation de particules ou de gouttelettes en suspension dans l’air
  • Le contact avec un objet qu’une personne porteuse de l’agent pathogène a également touché.

Dans cet article, nous expliquons les différents types d’infections, comment réduire le risque d’infection et quels symptômes elles provoquent.

TYPES

La façon dont une infection se propage et ses effets sur le corps humain dépendent du type d’agent pathogène.

Le système immunitaire constitue une barrière efficace contre les agents infectieux. Cependant, les agents pathogènes peuvent parfois dépasser la capacité du système immunitaire à les combattre. À ce stade, l’infection devient nuisible.

Certains agents pathogènes ont peu d’effet. D’autres produisent des toxines ou des substances inflammatoires qui déclenchent des réactions négatives de l’organisme. Cette variation signifie que certaines infections sont légères et à peine perceptibles, tandis que d’autres peuvent être graves et mettre la vie en danger. Certains agents pathogènes sont résistants aux traitements.

L’infection peut se propager de diverses manières.

Les bactéries, les virus, les champignons et les parasites sont différents types d’agents pathogènes. Ils varient de plusieurs façons, notamment :

  • La taille
  • La forme
  • La fonction
  • Le contenu génétique
  • Leur mode d’action sur l’organisme

Par exemple, les virus sont plus petits que les bactéries. Ils pénètrent dans un hôte et prennent le contrôle des cellules, alors que les bactéries peuvent survivre sans hôte.

Le traitement dépend de la cause de l’infection. Cet article se concentre sur les types d’infection les plus courants et les plus mortels : bactérienne, virale, fongique et à prion.

Infections virales

Les infections virales sont dues à une infection par un virus. Des millions de virus différents peuvent exister, mais les chercheurs n’ont identifié qu’environ 5 000 types à ce jour. Les virus contiennent un petit morceau de code génétique, et une enveloppe de molécules de protéines et de lipides (graisses) les protège.

Les virus envahissent un hôte et se fixent à une cellule. En pénétrant dans la cellule, ils libèrent leur matériel génétique. Ce matériel oblige la cellule à répliquer le virus, et le virus se multiplie. Lorsque la cellule meurt, elle libère de nouveaux virus, qui infectent de nouvelles cellules.

Cependant, tous les virus ne détruisent pas leur cellule hôte. Certains d’entre eux modifient la fonction de la cellule. Certains virus, comme le papillomavirus humain (HPV) et le virus d’Epstein-Barr (EBV), peuvent provoquer un cancer en forçant les cellules à se répliquer de manière incontrôlée.

Un virus peut également cibler certains groupes d’âge, comme les nourrissons ou les jeunes enfants.

Les virus peuvent rester dormants pendant un certain temps avant de se multiplier à nouveau. La personne infectée peut sembler s’être complètement rétablie, mais elle peut retomber malade lorsque le virus se réactive.

Les infections virales comprennent :

  • Le rhume, qui survient principalement à cause du rhinovirus, du coronavirus et de l’adénovirus
  • L’encéphalite et la méningite, dues aux entérovirus et au virus de l’herpès simplex (HSV), ainsi qu’au virus du Nil occidental
  • Les verrues et les infections cutanées, dont le HPV et le HSV sont responsables
  • Les gastro-entérites, dont les norovirus sont responsables
  • Le COVID-19, une maladie respiratoire qui se développe après une infection par un nouveau coronavirus, actuellement à l’origine d’une pandémie mondiale.

Parmi les autres affections virales, citons :

  • Le virus Zika
  • Le VIH
  • L’hépatite C
  • La polio
  • La grippe, y compris la grippe porcine H1N1
  • La dengue
  • Ebola
  • Le syndrome respiratoire du Moyen-Orient (MERS-CoV)

Les médicaments antiviraux peuvent aider à soulager les symptômes de certains virus le temps que la maladie passe. Ils peuvent soit empêcher le virus de se reproduire, soit renforcer le système immunitaire de l’hôte pour contrer les effets du virus.

Les antibiotiques ne sont pas efficaces contre les virus. Ces médicaments n’arrêtent pas le virus et leur utilisation augmente le risque de résistance aux antibiotiques.

La plupart des traitements visent à soulager les symptômes pendant que le système immunitaire combat le virus sans l’aide de médicaments.

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Infections bactériennes

Les bactéries sont des micro-organismes unicellulaires, également connus sous le nom de procaryotes.

Les experts estiment qu’il y a au moins un non-million de bactéries sur Terre. Un non-million est un 1 suivi de 30 zéros. Une grande partie de la biomasse de la Terre est constituée de bactéries.

Les bactéries ont trois formes principales :

  • Sphérique : elles sont connues sous le nom de cocci.
  • En forme de bâtonnet : Elles portent le nom de bacilles.
  • Spirale : Les bactéries enroulées sont appelées spirilles. Si l’enroulement d’une spirille est particulièrement serré, les scientifiques l’appellent un spirochète.

Les bactéries peuvent vivre dans presque tous les types d’environnement, de la chaleur extrême au froid intense, et certaines peuvent même survivre dans des déchets radioactifs.

Il existe des trillions de souches de bactéries, et peu d’entre elles provoquent des maladies chez l’homme. Certaines d’entre elles vivent à l’intérieur du corps humain, par exemple dans l’intestin ou les voies respiratoires, sans causer de dommages.

Certaines “bonnes” bactéries attaquent les “mauvaises” bactéries et les empêchent de provoquer des maladies. Cependant, certaines maladies bactériennes peuvent être mortelles.

Il s’agit notamment de :

  • Le choléra
  • La diphtérie
  • La dysenterie
  • La peste bubonique
  • La tuberculose
  • Typhoïde
  • Typhus

Voici quelques exemples d’infections bactériennes :

  • Méningite bactérienne
  • Otite moyenne
  • Pneumonie
  • Tuberculose
  • Infection des voies respiratoires supérieures (bien qu’elle soit généralement virale)
  • Gastrite
  • Infections oculaires
  • Sinusite (là encore, le plus souvent virale)
  • Les infections des voies urinaires (UTI)
  • Les infections cutanées
  • Les infections sexuellement transmissibles (IST)

Un médecin peut traiter les infections bactériennes avec des antibiotiques. Cependant, certaines souches deviennent résistantes et peuvent survivre au traitement.

Infections fongiques

Un champignon est souvent un parasite multicellulaire qui peut décomposer et absorber la matière organique à l’aide d’une enzyme. Cependant, certains types, comme les levures, sont unicellulaires.

Les champignons se reproduisent presque toujours en répandant des spores unicellulaires. La structure d’un champignon est généralement longue et cylindrique, avec de petits filaments se ramifiant à partir du corps principal.

Il existe environ 5,1 millions d’espèces de champignons.

De nombreuses infections fongiques se développent dans les couches supérieures de la peau, et certaines progressent vers les couches plus profondes. L’inhalation de spores de levures ou de moisissures peut parfois entraîner des infections fongiques, comme une pneumonie, ou des infections dans tout le corps. Ces infections sont également connues sous le nom d’infections systémiques.

L’organisme possède généralement une population de bonnes bactéries qui contribuent à maintenir l’équilibre des micro-organismes. Ces bactéries tapissent les intestins, la bouche, le vagin et d’autres parties du corps.

Les personnes qui ont un risque plus élevé de développer une infection fongique sont celles qui :

  • Utilisent des antibiotiques pendant une longue période
  • Ont un système immunitaire affaibli, par exemple parce qu’elles vivent avec le VIH ou le diabète ou reçoivent un traitement de chimiothérapie
  • Ont subi une greffe, car elles prennent des médicaments pour empêcher leur organisme de rejeter le nouvel organe.

Exemples d’infections fongiques :

  • La fièvre de la vallée, ou coccidioïdomycose
  • L’histoplasmose
  • Candidose
  • Teigne
  • Certaines infections oculaires
  • Une éruption cutanée peut indiquer une infection fongique de la peau.

Maladie à prions

Un prion est une protéine qui ne contient pas de matériel génétique et qui est généralement inoffensive. Les scientifiques ne classent pas les prions parmi les micro-organismes vivants. Cependant, si un prion se plie en une forme anormale, il peut devenir un agent voyou et provoquer une infection.

Les prions peuvent affecter la structure du cerveau ou d’autres parties du système nerveux. Ils ne se reproduisent pas et ne se nourrissent pas de l’hôte. Au contraire, ils déclenchent un comportement anormal dans les cellules et les protéines de l’organisme.

Les prions provoquent des maladies cérébrales dégénératives, qui sont toutes rares mais progressent rapidement et sont actuellement mortelles. Il s’agit notamment de l’encéphalopathie spongiforme bovine (ESB), que les gens appellent généralement la maladie de la vache folle, et de la maladie de Creutzfeldt-Jakob (MCJ).

Les chercheurs ont également établi un lien entre certains cas de maladie d’Alzheimer et une infection à prions.

Autres infections

Si les formes d’infection que nous avons énumérées ci-dessus sont les principaux types, il en existe d’autres qui peuvent avoir un effet sur l’organisme.

Un organisme unicellulaire doté d’un noyau peut provoquer une infection à protozoaires. Les protozoaires présentent généralement des caractéristiques similaires à celles des animaux, comme la mobilité, et ils peuvent survivre en dehors du corps humain.

Ils se transmettent le plus souvent à d’autres humains par les selles. La dysenterie amibienne est un exemple d’infection à protozoaires.

Les helminthes sont des organismes multicellulaires de plus grande taille qui ont tendance à être visibles à l’œil nu lorsqu’ils sont pleinement développés. Ce type de parasite comprend les vers plats et les vers ronds. Ils peuvent également provoquer une infection.

Enfin, les ectoparasites – dont les acariens, les tiques, les poux et les puces – peuvent provoquer une infection en se fixant ou en s’enfouissant dans la peau. Les ectoparasites peuvent également inclure des arthropodes suceurs de sang, comme les moustiques, qui transmettent l’infection en consommant du sang humain.

CAUSES

La cause d’une infection est le type d’organisme qui a pénétré dans le corps. Un virus spécifique, par exemple, sera à l’origine d’une infection virale.

Les effets d’une infection, comme un gonflement ou un écoulement nasal, sont dus à la tentative du système immunitaire de se débarrasser de l’organisme envahisseur.

Une plaie se remplit de pus, par exemple, lorsque les globules blancs se précipitent sur le site d’une blessure pour combattre les bactéries étrangères.

SYMPTÔMES

Les symptômes d’une infection dépendent de l’organisme responsable, ainsi que du site de l’infection.

Les virus ciblent des cellules spécifiques, comme celles des organes génitaux ou des voies respiratoires supérieures. Le virus de la rage, par exemple, cible le système nerveux. Certains virus ciblent les cellules de la peau, provoquant des verrues.

D’autres ciblent un plus grand nombre de cellules, entraînant plusieurs symptômes. Un virus de la grippe peut provoquer un écoulement nasal, des douleurs musculaires et des maux d’estomac.

Une personne atteinte d’une infection bactérienne présente souvent des rougeurs, une chaleur, un gonflement, de la fièvre et des douleurs au site de l’infection, ainsi qu’un gonflement des ganglions lymphatiques.

Une éruption cutanée peut indiquer une infection fongique de la peau. Cependant, les virus et les bactéries peuvent également provoquer des affections cutanées et des éruptions.

Les symptômes courants des maladies à prions comprennent l’apparition rapide de lésions cérébrales, de pertes de mémoire et de difficultés cognitives. Elles peuvent également déclencher l’accumulation de plaques dans le cerveau, entraînant le dépérissement de cet organe.

PRÉVENTION

Il n’existe pas de méthode unique pour prévenir toutes les maladies infectieuses. Cependant, les personnes devraient prendre les mesures suivantes pour réduire le risque de transmission :

  • Se laver souvent les mains, notamment avant et après la préparation des aliments et après être allé aux toilettes.
  • Nettoyez les surfaces et évitez de garder les aliments périssables à température ambiante trop longtemps pendant la préparation d’un repas.
  • Recevez tous les vaccins recommandés et tenez-les à jour.
  • Ne prenez des antibiotiques que sur ordonnance et veillez à suivre le traitement recommandé, même si les symptômes s’améliorent à un stade antérieur.
  • Désinfectez les pièces susceptibles de contenir une forte concentration de bactéries, comme la cuisine et la salle de bains.
  • Réduisez le risque d’infections sexuellement transmissibles (IST) en vous soumettant à des contrôles réguliers, en utilisant des préservatifs ou en vous abstenant complètement.
  • Évitez de partager des articles personnels, comme les brosses à dents, les peignes, les lames de rasoir, les verres à boire et les ustensiles de cuisine.
  • Suivez les conseils de votre médecin avant de voyager ou de travailler si vous êtes atteint d’une maladie infectieuse, car vous risquez de transmettre l’infection à d’autres personnes.

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